Un dinosaure Ankylosaurus découvert en Alberta (Canada)

Des os de dinosaure qui pourraient être vieux d’environ 110 millions d’années ont été découverts en mars 2011 dans une mine de Suncor Energy, à environ 50 km au nord de la ville de Fort McMurray (Alberta, Canada).

Des employés du Royal Tyrrell Museum se sont déjà rendus sur le site pour documenter la découverte. Ils pensent que les ossements appartiennent à un ankylosaure.

Pour mettre en perspective la découverte, précisons que les restes des dinosaures trouvés dans le parc provincial Dinosaur remontent à environ 75 millions d’années.

L’Ankylosaurus était le plus connu des dinosaures blindés et le dernier et le plus important des ankylosauridés. Sa peau dure était couverte de plaques osseuses, et il pouvait balancer sa queue massue pour blesser les prédateurs. Ce dinosaure de la fin du Crétacé est connu à partir de fossiles trouvés dans le Montana et l’Alberta.

Selon Leanna Mohan du Royal Tyrrell Museum, la découverte est importante parce que la quasi-totalité du fossile a été «très bien préservée».

Les experts du musée se sont envolés vers le site mardi soir pour vérifier la découverte. Le travail dans la mine a été temporairement suspendu, jusqu’à ce que le fossile soit retiré.

«Ils pensaient que c’était un reptile marin, ce qui est normalement ce qu’on retrouve dans les sables bitumineux, et il s’avère que c’est un dinosaure», a déclaré Mme Mohan.

Elle pense que le dinosaure blindé aurait pu être emporté par la mer pour ensuite couler au fond, où il a été conservé.

Un opérateur de pelle mécanique a fait la découverte quand il a remarqué «quelque chose de différent» dans le mur qu’il creusait à la pelle, a expliqué la porte-parole de Suncor, Lanette Lundquist. «C’était vraiment comme trouver une aiguille dans une botte de foin.»

L’exploitant a immédiatement arrêté le travail et a appelé son superviseur. Ils ont tous deux réalisé qu’ils avaient besoin de faire appel à quelqu’un ayant plus d’expertise, d’où l’appel au géologue de chez Suncor, qui a aussi convenu qu’ils devaient communiquer avec le musée.

«Ils ont pris des photos et des informations, puis transmis le tout au musée Tyrrell, qui a jugé que cela était suffisamment important pour envoyer quelqu’un sur place le lendemain», a déclaré M. Lundquist.

«Les scientifiques étaient très excités de découvrir qu’il s’agissait, en fait, d’un dinosaure, a ajouté M. Mohan. C’est inattendu de trouver un dinosaure à cet endroit, car les dinosaures sont des animaux terrestres. En outre, les ankylosaures sont rares, de sorte que cela semble une grande découverte.»
Le personnel du musée sera de retour la semaine prochaine à Suncor, pour superviser les travaux d’excavation.

«Ils vont travailler avec Suncor pour le sortir de la terre en toute sécurité et le ramener ici», a indiqué M. Mohan.

Le dernier reptile géant qui a été découvert à cet endroit était un ichtyosaure, il y a de cela environ 10 ans.

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