Tianyulong

Tianyulong est un dinosaure Heterodontosauridé Ornithischiens. Ces restes fossilisés ont été retrouvés dans la Formation de Tiaojishan, datant de la fin du Jurassique. Il est remarquable par la rangée de longues structures filamenteuses tégumentaire apparentes sur le dos, la queue et le cou de l’échantillon.

Il n’existe qu’une espèce, Tianyulong confuciusi.

La similarité de ces structures avec celles trouvées sur certains théropodes suggère leur homologie avec les plumes et soulève la possibilité que les premiers dinosaures et leurs ancêtres étaient couverts de structures filamenteuses cutanées qui peuvent être considérées comme des plumes primitives (« proto-plumes »).

Le dinosaure Tianyulong.

Le dinosaure Tianyulong.

L’holotype est constitué d’un squelette incomplet avec un crâne partiel la mandibule, une vertèbre partielle presacral, une vertèbre caudale intermédiaire proximal, une omoplate droite presque complète, les deux humérus, l’extrémité proximale du cubitus gauche, le pubis partiel, les deux ischions, les deux fémurs, le tibia, le péroné droit et le pied, ainsi que des vestiges de longues, singulières et non ramifiées structures filamenteuses tégumentaires.

L’holotype est un individu subadultes qui mesuraient probablement 70 cm de longueur sur la base des proportions de l’espèce Sud Africaines liée comme Heterodontosaurus tucki.

Fossile du dinosaure Tianyulong (holotype).

Fossile du dinosaure Tianyulong (holotype).

Tianyulongest classé comme un Heterodontosauridé, un groupe de petit dinosaures Ornithischiens caractérisés par un corps mince, une queue longue et une paire de canines allongées comme des défenses. Ils étaient végétivores ou peut-être omnivores.

Jusqu’à la découverte de Tianyulong, les membres connus du groupe étaient limités au Jurassique inférieur d’Afrique du Sud, avec un genre (Fruitadens) du Jurassique supérieur des États-Unis, et peut-être un genre supplémentaires (Echinodon) du Crétacé inférieur d’Angleterre.

Fossile de Tianyulong.

Fossile de Tianyulong.

Les structures filamenteuses tégumentaires sont conservées sur trois parties du fossile : juste en dessous du cou, sur le dos, et au dessus de la queue. Les filaments creux sont parallèles les uns aux autres et sans aucun signe de ramification. Ils semblent également être relativement rigides, les rendant plus proches de la structure tégumentaire trouvé sur la queue de Psittacosaurus que des structures de proto-plumes trouvées chez les théropodes aviaires et non-aviaires.

Dessin de reconstitution du Tianyulong.

Dessin de reconstitution du Tianyulong.

Fiche sur le dinosaure Tianyulong

Année et lieu de découverte : fossile semble t-il découvert dans les années 2000, dans la formation géologique de  Tiaojishan, dans la localité de Linglengta ou Linglongta (Chine).

Paléontologues : Xiao-Ting Zheng, Hai-Lu You, Xing Xu et Zhi-Ming Dong (2010).

Poids : non évalué (20 kg environ ?) .

Longueur : 70 centimètres environ .

Alimentation : carnivore (insectivore ?).

Classification : ornithischien, famille des Heterodontosauridae.

Période géologique : fin du Jurassique.

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