Le mammouth

Les plus gros mammouth mesuraient de 4 à 5 mètres au garrot et pesaient parfois plus de 10 tonnes. Le genre Mammuthus (nom de la famille des mammouths) était un groupe largement répandu, très bien adapté au froid, grâce à ses très longs poils formant une épaisse fourrure. D’après les fossiles retrouvés par les paléontologues, l’espèce semble originaire d’Afrique, les mammouths se sont ensuite dispersés vers l’Asie et l’Europe, puis vers l’Amérique du Nord.

Mammouth fossile
Mammouth fossile.

C’est le mammouth du sud, espèce eurasienne la plus ancienne (2,6 à moins d’un million d’années) qui gagne l’Amérique du Nord il y a 1,5 millions d’années en passant par le détroit de Béring. Alors gelé, il était donc possible de passer de l’Asie à l’Amérique du Nord à pied (passage par un « pont naturel » de l’est de la Russie à l’Alaska).

Mammouth
Mammouth.

Mammouth fossile
Mammouth fossilé.

Les dates d’extinction des mammouths peuvent être estimées à :
* -12 000 ans pour Mammuthus exilis ;
* -10 000 ans pour Mammuthus columbi et Mammuthus primigenius en Amérique du Nord et pour Mammuthus primigenius en Europe ;
* -3 700 ans pour les dernières formes naines de Mammuthus primigenius dans l’île Wrangel au nord est de la Sibérie.

Bébé Mammouth trouvé congelé dans le sol de Sibérie (Russie)
Bébé Mammouth trouvé congelé dans le sol de Sibérie.

Les derniers mammouths sont assez récent, l’homme les a connu et les a même chassés pour se nourrir. On connait bien cet animal, car notamment en 1901, un mammouth congelé complet a été découvert en Sibérie, et depuis on en a trouvé d’autres, plus ou moins complet, et même des jeunes et des bébés mammouths.

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