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L’oiseau Gastornis

L’oiseau Gastornis était incapable de voler, il vivait il y a 40 à 55 millions d’années, soit bien après la disparition des dinosaures. Cet énorme oiseau mesurait jusqu’à deux mètres de hauteur.

Gastornis signifie littéralement « l’oiseau de Gaston », en référence à Gaston Planté, savant français qui fut le premier à découvrir un fossile de cet animal (et à qui on doit aussi l’invention de la batterie au plomb).

Gastornis était plus grand qu’un homme, ce qui est rare pour un oiseau. Il avait un grand bec massif et puissant qui lui donne l’air si agressif que beaucoup de scientifiques avaient conclu que cet oiseau était un prédateur carnivore. Un animal au sommet de la chaîne alimentaire de son milieu écologique. Il fut d’ailleurs surnommé « oiseau terreur ».

Fossile de l'oiseaux Gastornis.

Fossile de l’oiseaux Gastornis.

Le scientifique Thomas Tütken, de l’Université de Bonn, explique que l’« On pensait que Gastornis utilisait son bec énorme pour attraper sa proie et lui briser le cou, ce qui est d’ailleurs confirmé par l’étude biomécanique de sa morsure. » Ce scientifique poursuit en expliquant que « Gastornis vivait après l’extinction des dinosaures, à une période où les mammifères n’en étaient qu’au début de leur évolution et étaient relativement petits. Gastornis passait donc comme le prédateur terrestre numéro 1. »

Ci-dessous, ancienne et mauvaise représentation de Gastornis.

Gastornis.

Mauvaise représentation de Gastornis.

Un fossile Gastornis a été découvert dans une mine à ciel ouvert dans l’est de l’Allemagne il y a quelque temps.

L’analyse chimique de ce fossile de Gastornis réalisé par Tütken et ses collègues en donne une toute autre représentation.

La nature du calcium contenu dans ses os indique en effet que le Gastornis était végétarien.

En effet, plus on descend dans la chaîne alimentaire, plus les isotopes du calcium contenus dans les os d’un animal deviennent légers, comme l’ont confirmé des tests pratiqués au préalable sur des fossiles de dinosaures, aussi bien des carnivores que des végétivores,ou encore des mammifères ou oiseaux actuels. Dans le fossile de Gastornis, le calcium est similaire à celui des mammifères et dinosaures végétivores, mais en aucun cas à celui des prédateurs carnivores tels que le tyrannosaure.

Squelette fossile de l'oiseaux Gastornis.

Squelette fossile de l’oiseaux Gastornis.

De précédentes recherches avaient déjà semé le doute sur le régime alimentaire de l’oiseau Gastornis.

Des paléontologues avaient découvert il y a quelques années des traces de pattes d’un de ses cousins aux États-Unis. Ils ont observé qu’il était dépourvu à ses pattes des griffes acérées typiques des oiseaux prédateurs. Certains autres scientifiques ajoutent en plus que sa grande taille et sa relative lenteur l’auraient probablement empêché de chasser les petits mammifères, plutôt agiles.

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