Protocératops

Protoceratops est plus primitif que les autres dinosaures à corne, qui sont beaucoup plus gros. Son corps, qui avait la forme d’une barrique, ressemblait probablement à celui d’un cochon. Il est fortement arqué au niveau du bassin et sa lourde queue semble s’affaisser à l’arrière. Les membres postérieurs sont forts et droits, avec de grands pieds. Certains chercheurs ont supposé que les membres antérieurs étaient tournés vers l’extérieur, écartés, un peu étalés, pour ramper, comme chez les reptiles actuels. Mais la plupart des paléontologues pensent aujourd’hui que les membres antérieurs étaient positionnés comme les membres postérieurs sous le corps. Protoceratops portait ainsi sa tête bien au-dessus du niveau du sol.

Le dinosaure Protoceratops.

Le dinosaure Protoceratops.

On a découvert des squelettes de Protocératops bébés, de jeunes et d’adultes. En fait, on en a retrouvé de toutes les tranches d’âge, comme chez Coelophysis et Camarasaurus.

La large cage thoracique abritait un grand estomac qui servait à digérer quantité de végétaux. Protocératops se nourrissait sans doute comme les porcs actuels, en fouillant dans le sol à la recherche de racines, de tubercules et d’autres plantes. Mais l’animal devait sans doute hacher les aliments beaucoup plus durs et coriaces grâce à ses dents broyeuses impressionnantes (signe de primitivité chez les Cératopsiens), et à son bec de perroquet.

Protocératops, doté de ce bec puissant, était un défenseur formidable de ses oeufs et de ses petits. Un fossile remarquable a révélé des restes emmêlés de Protocératops et de Vélociraptor, un dinosaure Théropode. Les animaux sont morts en combattant, enfouis par une tempête de sable. On a découvert beaucoup d’oeufs et de nids en Mongolie. Ils ont d’abord été attribués à Protocératops. Aujourd’hui, on sait que la plupart des nids appartenaient à Oviraptor.

Protoceratops.

Protoceratops.

Fiche du dinosaure Protocératops

Signification : Première tête à corne

Taille : 1,8 à 2,7 mètres de long

Poids : 177 kg

Groupe : Cératopsiens

Famille : Protocératopsidés

Epoque : Crétacé supérieur (83-73 ma)

Régime alimentaire : végétivore

Répartition : Asie (Mongolie, Chine)

Date de sa découverte : années 1920.

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